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Abril de 2020 Página 2 de 2

El color en el plástico en la era de la economía circular

Juliana C. Montoya B.

Los pigmentos son necesarios en el diseño de productos plásticos, por eso, entender su funcionamiento y seleccionarlos correctamente es fundamental para asegurar el cierre de su ciclo de vida.

Por otro lado, es crítico reconocer que las propiedades del material reciclado cambian conforme pasa por el proceso de reciclaje mecánico, pues el historial térmico del material cambia. Cuando un polímero es reciclado se evidencian cambios en su reología, pues la viscosidad disminuye y eso se traduce en un indice de fluidez mayor; el peso molecular decrece y aumenta la cristalinidad en polímeros semi-cristalinos (como HDPE, LDPE, PP, PE, PET).

Si aumenta la cristalinidad significa que el material se está fragilizando y hay un deterioro en las propiedades mecánicas como elongación y resistencia al impacto. Una solución a este problema sería mezclar material virgen con material reciclado; sin embargo, esto también representa un problema para el reciclaje, pues resinas con propiedades distintas tendrán puntos de fusión distintos (en el caso de los plásticos semi-cristalinos) o temperaturas de transición vítrea diferentes (en el caso de los plásticos amorfos), por lo que “fundir” todo el material al mismo tiempo puede llevar a problemas técnicos.

Hoy en día no existe una solución técnica para la remoción de pigmentos en material reciclado, es decir, si un plástico fue pigmentado no es posible regresarlo a su color original. Esto, debido a que las partículas de pigmento están dispersas en el polímero y dependiendo de su naturaleza soluble o insoluble, se deberían utilizar distintos solventes para su remoción, los cuales pueden afectar la matriz en la que está inmerso el pigmento, además de que el proceso no es viable económicamente.

En ese sentido existen dos opciones: la primera es que, si la industria es lo suficientemente grande, puede recobrar el material residual en la fábrica y reintegrarlo al proceso de transformación, fundiéndolo de nuevo. Esta opción requerirá de pigmentos muy estables que no cambien su color ni propiedades durante varios ciclos de proceso.

Por otro lado, si el material es recobrado en la etapa posconsumo, la opción más utilizada para reciclar plásticos pigmentados es utilizarlos nuevamente con colores más oscuros. Estos plásticos altamente pigmentados van perdiendo valor en el mercado ya que sus propiedades mecánicas y reológicas van cambiando con la adición de pigmentos y las posibilidades de uso se reducen a colores cada vez más oscuros.

En algunos países existen conflictos con los pigmentos “negro de humo” compuestos mayormente de carbono. Normalmente las plantas de reciclaje utilizan una tecnología de infrarrojo cercano para clasificar los plásticos; desafortunadamente, los productos que contienen dicho pigmento no son detectados por el infrarrojo cercano y por ende no pueden ser clasificados ni reciclados. La empresa PolyOne, por ejemplo, presenta el pigmento negro “OnColor Infrared Sortable Black for Recyclable Packaging”, que es un negro detectable por los sistemas de clasificación de polímeros que utilizan la tecnología de infrarrojo cercano.

Este pigmento permite a los plásticos negros ser reconocidos por el sistema y ser posteriormente reciclados. De la misma manera, la empresa cuenta con pigmentos diseñados especificamente para incrementar la viscosidad intrinseca en polímeros reciclados con el fin de poder utilizar una fracción mayor en el proceso de producción.

En conclusión, los pigmentos son una parte necesaria en el diseño de producto pues generan una identidad y una experiencia con el cliente. Sin embargo, también representan una gran responsabilidad pues hacen parte del uso extendido del producto y determinan su potencialidad de reciclaje y reutilización.

Es importante comenzar a innovar en el ámbito de pigmentos plásticos y explorar diferentes posibilidades con el fin contribuir a un reciclaje más efectivo y extender la vida útil del plástico reciclado: es momento de que los pigmentos también contribuyan a la economía circular.

 

Fin.

Palabras relacionadas:
Color en plásticos, economía circular, pigmentos en plásticos, ciclo de los pigmentos vida, pigmentos o colorantes para polímeros, proceso de reciclaje mecánico, reutilización de plásticos, sostenibilidad, remoción de pigmentos en material reciclado, tipos de pigmentos, colorantes para poliolefinas (PE, PP).
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