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Marzo de 2019 Página 1 de 2

Colombia avanza en el desarrollo de empaques innovadores

Agencia de Noticias de la Universidad Nacional

Investigadores de la Universidad Nacional crean una bolsa que puede conservar por más tiempo las frutas frescas sin que pierdan condiciones de sabor o aroma.

Investigadores de la Universidad Nacional de Colombia (UN) adelantan dos importantes iniciativas en el desarrollo de envases y materiales innovadores para la fabricación de empaques.

La preocupación por el medioambiente y la necesidad de encontrar alternativas sostenibles a los plásticos fabricados a partir de materias primas fósiles fueron el estímulo de uno de los proyectos, en el cual se utiliza el almidón obtenido de la planta con la que se fabrican los bizcohos de achira para elaborar una película similar al plástico.

La segunda iniciativa, acreedora de un premio a la innovación en Inglaterra consiste en un empaque plástico cuyas características permiten extender ampliamente la vida útil de productos agrícolas, como frutas.

Empaque plástico extiende la vida útil de las fruta

Un grupo de investigadores liderados por César Sierra, profesor del Departamento de Química de la Universidad Nacional de Colombia, desarrolló una bolsa que ofrece la posibilidad de conservar hasta por 60 días las frutas frescas,  y mantener en excelentes condiciones características como el gusto, sabor y el aroma.

Como cada fruta tiene características bioquímicas diferentes, es necesario desarrollar un empaque específico para cada producto. De esta forma, durante el proceso de fabricación de las bolsas, los investigadores añaden cualidades fisicoquímicas particulares a la película polimérica, como el grosor o las propiedades de un aditivo conservante, otorgándole al empaque resultante la capacidad de controlar variables como la producción de etileno o la disminución de peso por deshidratación, las cuales son determinantes en el proceso de maduración de las frutas.

En consecuencia, aunque a simple vista parece convencional, esta bolsa permite conservar los productos por dos meses, tiempo más suficiente para su almacenamiento y exportación vía marítima.

Recientemente el empaque ganó el “Premio al Liderazgo en Innovación”, otorgado por la Real Academia de Ingenieros en la sesión final de pitch, en el que participaron trabajos de emprendedores de Brasil, México, Perú y Colombia. Gracias a este reconocimiento, un grupo de inversionistas británicos está trabajando en conjunto con los ingenieros desarrolladores y con la empresa Taller de Producción Interdisciplinario (TIP), creada por estudiantes de Ingeniería Mecatrónica, con el objeto de comercializar los empaques.

“El profesor Diego Torres, quien formó parte de la Dirección de Investigación y Extensión de la Sede Bogotá, junto con Aída Fúquene, nos hablaron de la bolsa, y nos pareció una buena oportunidad para desarrollar la idea”, destaca Juan Sebastián Monroy, líder del proceso de creación del spin-off sobre empaques para frutas tropicales de TIP.

Los beneficios que esta tecnología aporta a la conservación de las frutas, su económico costo de producción —estimado en 300 pesos colombianos por empaque—, su alto potencial de comercialización y la posibilidad de ser producida en el país, además de contribuir a incentivar la industria nacional, significaría un importante avance para el sector de exportadores colombianos de frutas tropicales.

Productores de frutas exóticas y altamente apetecidas en Europa, como la gulupa, que actualmente utilizan un empaque mucho más costoso para la exportación de sus productos, se verían beneficiados al contar con una opción mucho más competitiva en términos de precio y desempeño.

De acuerdo con Procolombia, en la actualidad se exportan 5.447 toneladas de gulupa por año, particularmente a Alemania y Holanda. Esta cifra equivale al 22,2 % de las exportaciones colombianas en el segmento de las frutas exóticas.

Plásticos biodegradables a partir de la planta de achira

Liliana Ávila Martín, magíster en Ingeniería de Materiales y Procesos de la Universidad Nacional de Colombia, investiga la producción de películas similares al plástico a partir de Canna indica L., la planta con la que se producen las achiras, los tradicionales bizcochos huilenses.

“El almidón, que es la base de nuestro producto, es un polímero natural renovable y se adquiere fácilmente en nuestro país”, asegura Ávila Martín, quien en su investigación se propuso evaluar el efecto que podían tener ciertos aditivos para contrarrestar la estructura cristalina que le impide al almidón –en su estado nativo– comportarse como plástico.


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